Cómo el 11 de septiembre cambió para siempre la vida de los Santos de los Últimos Días sirviendo en las fuerzas armadas

En la mañana del 11 de septiembre de 2001, el teniente general de la Fuerza Aérea de los EE. UU. Bruce A. Carlson estaba trabajando en su oficina en el lado este del Pentágono en Washington, D.C., cuando fue alertado de que un avión se había estrellado contra una de las torres del World Trade Center.

“Eso me pareció extraño…. Era un día claro”, recordó el experimentado piloto de combate. “Algo no andaba bien”.

Sus sospechas se confirmaron minutos después cuando un segundo avión chocó contra la torre sur del World Trade Center. Como millones de personas, presenció el accidente en la televisión en tiempo real.

“Miré [a un asociado] y dije: ‘El mundo nunca volverá a ser el mismo. Estamos en guerra’”.

Aproximadamente 30 minutos después, un tercer avión secuestrado se estrelló contra el lado opuesto del Pentágono. El general de la Fuerza Aérea y la futura autoridad general estaba experimentando, de primera mano, un nuevo conflicto global desde un frente inesperado.

Esa misma mañana, un miembro del servicio militar Santo de los Últimos Días llamado José Fonseca estaba tratando de procesar el desastre en desarrollo desde donde estaba estacionado en San Antonio, Texas.

Santo de los Últimos Días, José Fonseca, estaba sirviendo en el Ejército de los Estados Unidos el día de los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001. El ex misionero serviría en un despliegue en Irak
Santo de los Últimos Días, José Fonseca, estaba sirviendo en el Ejército de los Estados Unidos el día de los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001. El ex misionero serviría en un despliegue en Irak Credit: Cortesía de José Fonseca

El ex misionero se había enlistado en el ejército de los Estados Unidos varios años antes. Al igual que el teniente general Carlson, sabía que una cosa era segura: el mundo estaba en guerra y su mundo nunca volvería a ser el mismo.

“Sabíamos que esto no era solo una coincidencia”. Fue un ataque en suelo estadounidense”, dijo.

Fonseca tendría un despliegue más tarde en Irak, donde participó en los servicios sacramentales semanales con el rifle a su lado debido al constante peligro.

Ahora, ambos retirados del servicio militar, Carlson y Fonseca pertenecen a las legiones de Santos de los Últimos Días cuya vida militar, familiar y espiritual se vio alterada para siempre por los eventos del 11 de septiembre. Son eslabones de la cadena que conectan para siempre a la Iglesia con un capítulo definido de la historia que aún se está escribiendo.

Muchos hombres y mujeres Santos de los Últimos Días en el servicio militar estaban sirviendo como soldados, infantes de marina, marineros, aviadores o guardas costeros en ese crucial martes. Otros se pondrían voluntariamente el uniforme de su país después de esa tragedia. Hasta el día de hoy, los miembros se están alistando o uniéndose a las filas de oficiales después de seguir un impulso de servir y mejorar un mundo que todavía siente el dolor del 11 de septiembre.

Recuerdo sagrado

Para los Santos de los Últimos Días que sirvieron después de los eventos del 11 de septiembre de 2001, es probable que el vigésimo aniversario de los ataques se observe con reverencia. Llorarán por aquellos que han perdido. Y muchos considerarán las muchas formas en que sus propios testimonios — fortalecidos por el ministerio de otros miembros — ayudaron a sostenerlos durante los días oscuros del conflicto.

“La guerra es el patio de recreo del diablo”, dijo el élder Carlson, autoridad general emérita que fue sostenido como miembro del Segundo Cuórum de los Setenta en 2009 después de retirarse como general de cuatro estrellas. “Si hay algo malo que el diablo pueda hacer, lo hará diez veces más en la guerra”.

El historiador y oficial retirado del Ejército de los Estados Unidos, Ken Alford, en el extremo derecho, trabajaba como instructor en la Academia Militar de los Estados Unidos en Nueva York cuando ocurrieron los ataques del 11 de septiembre de 2001. Alford y su esposa, Sherilee, posaron con los cadetes Santos de los Últimos Días en West Point en 2002.
El historiador y oficial retirado del Ejército de los Estados Unidos, Ken Alford, en el extremo derecho, trabajaba como instructor en la Academia Militar de los Estados Unidos en Nueva York cuando ocurrieron los ataques del 11 de septiembre de 2001. Alford y su esposa, Sherilee, posaron con los cadetes Santos de los Últimos Días en West Point en 2002. Credit: Cortesía de Ken Alford

Han pasado dos décadas desde el 11 de septiembre, pero Ken Alford todavía puede evocar las imágenes de hombres y mujeres jóvenes que serían presionados para prestar servicio en los primeros días de la guerra global contra el terrorismo — incluyendo muchos Santos de los Últimos Días.

Alford estaba trabajando como oficial del ejército de los Estados Unidos y profesor de informática en la Academia Militar de los Estados Unidos en la mañana del 11 de septiembre de 2001. El primer avión que chocó contra las torres del World Trade Center lo hizo unos minutos antes de su clase de las 9 a.m.

“Anuncié a la clase que tendríamos computación más tarde, hay historia sucediendo ahora mismo”, dijo.

Las imágenes televisivas en directo del accidente dejaron a los cadetes conmocionados y decididos. “Solo había una sensación de pesadez”, recordó Alford. “Sabíamos que todo había cambiado. Simplemente no entendíamos cómo había cambiado y qué significaba todo”.

Algunos de los jóvenes con los que trabajó Alford en West Point, incluyendo varios cadetes Santos de los Últimos Días, “luego soportarían algunas de las cargas más pesadas de una guerra que comenzó ese día”.

Como historiador que ha trabajado con muchos veteranos Santos de los Últimos Días y otros, Alford se siente inspirado “por la cantidad de tiernas misericordias que han ocurrido a lo largo de toda esta experiencia de esta guerra contra el terrorismo.

“El Señor puede tomar las cosas y convertirlas para Su bien. … Incluso en malas circunstancias, el bien puede llegar a la vida de las personas y las comunidades”.

Kurt Leichty, a la izquierda, el élder Bruce A. Carlson del Cuórum de los Setenta y el padre de Kurt Leichty, Mike, en Afganistán durante la visita del élder Carlson al grupo de miembros de la Iglesia prestando servicio en las fuerzas armadas en marzo de
Kurt Leichty, a la izquierda, el élder Bruce A. Carlson del Cuórum de los Setenta y el padre de Kurt Leichty, Mike, en Afganistán durante la visita del élder Carlson al grupo de miembros de la Iglesia prestando servicio en las fuerzas armadas en marzo de Credit: Cortesía de la familia Liechty

Gene Wikle es un oficial retirado de la Fuerza Aérea de los EE. UU. que trabajó como enlace civil con la Fuerza Aérea afgana después del 11 de septiembre.

Eclesiásticamente, se desempeñó como el primer presidente de distrito de la Iglesia del Distrito Militar de Kabul Afganistán. También fue enviado a Irak como contratista civil.

Durante su tiempo en Afganistán, presidió a más de 1.200 Santos de los Últimos Días de 16 naciones, incluyendo muchos pertenecientes a docenas de grupos de miembros en servicio en todo el país.

Los miembros del distrito de Kabul no hicieron proselitismo durante su servicio en Afganistán.

Wikle aborda el 20° aniversario del 11 de septiembre con una mezcla de sentimientos. Reprime las emociones al considerar su relación con muchos afganos. Lamenta las tragedias que se han desarrollado en las últimas semanas. Todos son recordatorios del alcance duradero del 11 de septiembre de 2001.

“Llegué a amar al pueblo afgano”, dijo. “Son buenas personas. Quieren las mismas cosas básicas que todos queremos, que es la paz y poder criar a sus hijos, educarlos y tener un trabajo. Tienen los mismos deseos y necesidades que nosotros”.

A menudo descubrió puntos en común con sus nuevos amigos a través de creencias compartidas en un Padre Celestial. “Siempre me llamaron ‘Hermano Gene’ cuando comenzamos a reconocer que todos somos hermanos y hermanas”.

Las terribles realidades de la guerra desde el 11 de septiembre afectaron a todos los involucrados, incluyendo los Santos de los Últimos Días. “Durante mis tres años de servicio como presidente de distrito, hubo 25 miembros muertos en el cumplimiento del deber”, dijo Wikle.

Promesas proféticas de paz

La noche del ataque del 11 de septiembre, el presidente Gordon B. Hinckley aseguró a los Santos de los Últimos Días que el consuelo del Salvador se puede sentir incluso en medio del terror y la incertidumbre de la guerra.

“Es un sentimiento profundo tener la perspectiva que se puede obtener de la actividad en la Iglesia y las bendiciones del templo”, dijo el élder Carlson sobre la serenidad prometida por el presidente Hinckley. “Es una bendición saber el principio del fin”.

El presidente Gordon B. Hinckley se dirige al servicio conmemorativo en honor a los que murieron en el ataque terrorista en los Estados Unidos el 11 de septiembre de 2001.
El presidente Gordon B. Hinckley se dirige al servicio conmemorativo en honor a los que murieron en el ataque terrorista en los Estados Unidos el 11 de septiembre de 2001. Credit: Tom Smart, Deseret News

Varios Santos de los Últimos Días que hablaron con Church News sobre su servicio militar después del 11 de septiembre también enfatizaron el compañerismo que se encuentra en los grupos de servicio patrocinados por la Iglesia que funcionan en zonas de combate.

Tales grupos ofrecieron un respiro espiritual del estruendo y los temores que a menudo definían sus despliegues militares. El compañerismo entre los Santos de los Últimos Días en uniforme proporcionó la paz prometida por el presidente Hinckley.

“Estoy convencido de que muchos [Santos de los Últimos Días] se salvaron de algún mal increíble debido al poder de asociarse con otros miembros”, dijo el élder Carlson.

“El solo hecho de poder ir a la iglesia siempre fue una gran bendición”, agregó Fonseca, quien se jubiló como oficial técnico del Ejército en 2015. “A veces, las reuniones de grupo solo duraban 30 minutos, pero era suficiente tiempo para la Santa Cena y un breve mensaje de nuestro líder de grupo. Siempre fue agradable estar con otros miembros”.

Participar de la Santa Cena mientras estaba sentado hombro con hombro con otros Santos de los Últimos Días en una zona de combate posterior al 11 de septiembre fue una experiencia sagrada y sustentadora. Wikle nunca olvidará asistir a una reunión sacramental en Kandahar y ser objeto de un ataque de mortero incluso mientras se administraba la ordenanza del sacerdocio.

“Pero nadie se cubrió. Nadie detuvo la Santa Cena. Estábamos enfocados porque sabíamos dónde estábamos, qué estábamos haciendo y por qué estábamos allí. Nadie resultó herido”.