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Elijah Bryant (también conocido como campeón de la NBA) habla sobre la fe y la familia


Elijah Bryant (también conocido como campeón de la NBA) habla sobre la fe y la familia

Como muchos atletas profesionales, el jugador de baloncesto Santo de los Últimos Días y recién coronado campeón de la NBA, Elijah Bryant, pasa los momentos antes de salir a la cancha con los ojos cerrados y los auriculares en su lugar, y de manera ritual cancela el ruido en busca de paz y concentración.

Pero su lista de reproducción probablemente sea un poco diferente a la de la mayoría.

“Justo antes de un juego, medito y escucho “Soy un hijo de Dios”, dijo. “Siempre restablece mi enfoque y me recuerda mi propósito principal”.

“A veces me quedo atrapado en todo lo que tengo que hacer en un juego, y esa canción me ayuda a comprender cuál es mi propósito principal en este viaje mortal”.                                 

El escolta de 1.95 metros de altura también escucha algunos discursos de la conferencia general antes del juego, que incluyen “Cuidadosos vs. despreocupados” de la hermana Rebecca L. Craven, segunda consejera de la presidencia general de las Mujeres Jóvenes. Esos mensajes avivan el aprecio por lo que se le ha dado: su familia, su fe y, sí, las habilidades del baloncesto que permiten mantener a su joven familia y compartir su fe con una amplia audiencia.

El jugador de baloncesto santo de los últimos días, Elijah Bryant, en un juego contra el Miami Heat.

El jugador de baloncesto santo de los últimos días, Elijah Bryant, en un juego contra el Miami Heat.

Crédito: Foto de Instagram

Cuando Church News habló con Bryant, todavía sentía la carga eufórica de haber ganado un título de la Asociación Nacional de Baloncesto con los Milwaukee Bucks.

“Siempre he tenido la fe y el entendimiento de que, si me esfuerzo, pueden suceder cosas como esta”, dijo sobre la carrera por el campeonato. “A veces podemos quedarnos demasiado atrapados en lo que nos está sucediendo en este momento. … Pero la Iglesia nos enseña que, si obedecemos los mandamientos del Señor, Él puede mover montañas. Así que solo intento concentrarme en lo que estoy haciendo hoy para ser la mejor persona que pueda ser y servir a la mayor cantidad de personas posible”.

La trayectoria de Bryant a la NBA — como su propia conversión al Evangelio — no siguió un camino lineal.

Después de una temporada de baloncesto en su tercer año en la Universidad Brigham Young en 2018, Bryant, con una puntuación alta, optó por renunciar a su última temporada universitaria y entrar en las filas profesionales.

Esperaba conseguir un lugar en una lista de la NBA, pero no fue reclutado. Así que él y su esposa, Jenelle, dejaron los Estados Unidos para buscar oportunidades de baloncesto profesional en Israel. Bryant jugó bien en Asia — reclamándose los honores de All-Israel [mejor equipo], experimentando una nueva cultura y disfrutando de la hospitalidad del pueblo israelí.

“Mi religión fue muy respetada en Israel”, dijo. “La comunidad judía, al igual que la comunidad de los Santos de los Últimos Días, está muy orientada a la familia. La gente realmente respetaba mis valores porque eran similares a los suyos”.

Aún así, nunca vaciló en su determinación de jugar en la primera liga profesional del mundo. En mayo pasado, tachó esa ambición de su hoja de metas y firmó un contrato con los Milwaukee Bucks de la NBA.

Patrick Williams, jugador de los Chicago Bulls a la izquierda, avanza hacia la canasta sobre Elijah Bryant, de los Milwaukee Bucks, durante la primera mitad de un juego de baloncesto universitario de la NCAA en Chicago, en el domingo, 16 de mayo de 2021.

Patrick Williams, jugador de los Chicago Bulls a la izquierda, avanza hacia la canasta sobre Elijah Bryant, de los Milwaukee Bucks, durante la primera mitad de un juego de baloncesto universitario de la NCAA en Chicago, en el domingo, 16 de mayo de 2021.

Crédito: Nam Y. Huh, Associated Press

La frase “La suerte es lo que sucede cuando la preparación se encuentra con la oportunidad” describe acertadamente el viaje multi-continental de Bryant hacia la NBA. En los años previos a la oportunidad con los Bucks, se preparó mejorando un poco cada día, independientemente de las victorias o los reveses de ese día.

“Creo que mis mejores atributos en el baloncesto son mi capacidad para enfrentar la adversidad y mi capacidad para mantenerme mentalmente fuerte”, dijo.

Bryant mostró de inmediato su amplia gama de habilidades a los fanáticos de la NBA. En su debut el 16 de mayo con los Bucks, salió de la banca para anotar 16 puntos y atrapar seis rebotes ante los Chicago Bulls.

“Fue uno de esos momentos de pellizcarme a mí mismo”, recordó. “Pero también me dije a mí mismo que había trabajado toda mi vida para llegar a la NBA, así que no salgas a jugar asustado. Cometí muchos errores en ese juego, pero hice muchas cosas buenas”.

Después del partido contra los Bulls, trató de “jugar con calma”. Pero por dentro, agregó, “me sentí como un niño pequeño. Estaba tan feliz. Había llegado a la NBA y podía tachar eso de mi lista”.

Bucks Santos de los Últimos Días

Bryant es uno de los muchos atletas Santos de los Últimos Días que compiten en las filas profesionales. Pero es raro tener varios miembros de la Iglesia inscritos en el mismo equipo de la NBA. Así que Bryant estaba emocionado de ser compañero de equipo con el escolta novato / Santo de los Últimos Días Sam Merrill durante la carrera por el campeonato de los Bucks.

“Tener a Sam en el equipo hizo que mi transición a la NBA fuera mucho más fácil; sólo el tener a alguien en el equipo de la misma fe”, dijo.

Bryant y Merrill se conocían por sus años de rivalidad en BYU y la Universidad Utah State, respectivamente. “Y definitivamente ayudó tener una cara familiar en los Bucks porque hay muchas cosas a las que tienes que adaptarte en la NBA”.

La conexión Bryant / Merrill inyectó una capa adicional de emoción para los Santos de los Últimos Días del área de Milwaukee que estaban apoyando a los Bucks durante su reciente carrera hacia las eliminatorias.

“Tanto Sam como Elijah se presentaron juntos en la Iglesia el día después de que los Bucks arrasaran a los Heat (de Miami) en las eliminatorias”, recordó el obispo Dale Edman del Barrio Parkway, Estaca Milwaukee Norte. “Fue muy emocionante para nuestra juventud poder hablar con ambos”. 

El jugador de baloncesto profesional Santo de los Últimos Días Elijah Bryant encuentra fuerza fuera de la cancha gracias a su familia — incluyendo su esposa Jenelle y su hijo, Blu.

El jugador de baloncesto profesional Santo de los Últimos Días Elijah Bryant encuentra fuerza fuera de la cancha gracias a su familia — incluyendo su esposa Jenelle y su hijo, Blu.

Crédito: Foto de Instagram

Familia, fe (y un niño llamado Blu)

Bryant, un converso de la Iglesia, creció en Georgia. Es el producto de una familia que lo apoya, tenía parientes Santos de los Últimos Días y asistía a la Iglesia de vez en cuando cuando era niño.

Al recordar su juventud, está agradecido por las personas del barrio local que cuidaron de su familia al invitar al joven Elijah y a sus hermanos a los servicios religiosos dominicales y, no es de extrañar, a jugar baloncesto en el centro de reuniones.

“El lunes o martes teníamos lecciones con los misioneros y luego el miércoles estábamos en la Iglesia jugando baloncesto”, dijo.

Jason Campbell era un maestro orientador y sigue siendo un amigo cercano de Bryant y su familia. Recordó que Elijah, de 12 años, “era un buen niño con una historia increíble” que cautivó a los miembros locales en el gimnasio con sus habilidades para jugar.

“Bromeé con Elijah que él sería el próximo Jimmer Fredette”, dijo Campbell, riendo.

Durante su adolescencia, Bryant no siempre estuvo activo en la Iglesia. Tuvo desafíos.

“Pero siempre tuve fe. Sabía el camino correcto. … Sabía que quería tener una familia sellada a mí, pero no siempre supe cómo era el camino para llegar allí. Mis decisiones no siempre se sumaron a lo que tenía que hacer”, dijo.

Después de disfrutar de una productiva temporada, el estudiante de primer año de la Universidad Elon de Carolina del Norte, optó por transferirse a BYU. Esa decisión cambió la vida del joven atleta.

“Sabía que necesitaba estar rodeado de personas de ideas afines que intentaban cuidar de sus familias, ir al templo y vivir una buena vida. Ir a BYU me ayudó a formarme y me ayudó a ver lo que era posible: podía jugar baloncesto a un alto nivel y también ser un estudiante de alto rendimiento y tener una familia”.

La buena fortuna de Bryant en Provo, Utah, se extendió más allá de la cancha de baloncesto. También conoció a Jenelle Fraga en una fiesta organizada por amigos en común. Los dos se hicieron amigos, comenzaron a salir y luego se casaron en el Templo de Salt Lake antes de la temporada como estudiante de tercer año en BYU.

Bryant se divierte hablando de sus recuerdos de baloncesto y de haber ganado un título de la NBA. Pero su entusiasmo por todo lo relacionado con el baloncesto no puede igualar su entusiasmo por ser padre. Él y Jenelle son los padres de un bebé llamado Blu, que pronto celebrará su primer cumpleaños.

Bryant no puede imaginar experimentar su trayectoria en el baloncesto sin su fe y su familia.

“Fe, familia y salud son las tres palabras escritas en mi diario”, dijo. “Esos son los tres pilares en los que trato de concentrarme. Son las tres cosas por las que debo estar más agradecido. Esas son las cosas que me mantienen con los pies en la tierra. Independientemente de si alguna vez juego otro partido en la NBA o gano otro campeonato de la NBA, estoy bendecido porque tengo una gran familia, mi fe y mi salud”.

Realmente no hay temporada baja para un jugador de baloncesto profesional, incluso después de ganar un título de la NBA. Bryant pronto competirá con el equipo de la liga de verano de los Bucks y luego al campamento de entrenamiento con el equipo completo antes de la temporada 2021-2022.

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